Att ha en virtuell kundtjänst där besökarna kan få svar på olika typer av frågor direkt på webben blir allt populärare.

Det svenska utvecklingsföretaget Artificial Solutions är en av pionjärerna inom området och har efter ett par svåra år växt fram som en etablerad leverantör.

Bolaget kan stoltsera med en diger kundlista som toppas med ett avtal med inredningsjätten Ikea.

Samarbetet med Ikea startade i England 2003. Och det var då som Artificial Solutions bytte kurs från att sälja olika typer av tjänster och produkter inom exempelvis support, marknadsföring, spel och e-handel till att helt inrikta sig på customer service optimization, cso.

Bolaget har utvecklat en produkt som automatiserar kundserviceprocessen via internet, med virtuella guider som svarar på kundernas frågor.

– Att få Ikea som kund var bolagets stora genombrott, det hjälpte oss att fokusera på automatiserad kundservice. Det var även under den här tiden som vi fick positivt kassaflöde, säger Johan Åhlund, vd och en av Artificial Solutions grundare, och fortsätter:

- På den tiden var vi närmare 25 anställda och Ikea var tveksamma till om vi klarade av att leverera till deras samtliga kontor. Under år 2004 fick vi avtalet med Ikea att köra ut deras automatiska kundservice ”fråga Anna” över hela världen. Sedan dess har det rullat på snabbt för vår del, säger han.

Allt startade 2001 när Michael Söderström genom släktingar hörde talas om teknikleverantören Artificial Life. Han tog kontakt med vännerna Johan Gustavsson och Johan Åhlund.

– Jag tyckte att det lät jättelöjligt att sitta och chatta med en gubbe på webben, säger Johan Åhlund, och berättar att det var efter viss övertalning som han tog en närmare titt och började fundera bredare på vart Internetanvändandet var på väg.

Trion tecknade avtal med Artificial Life under 2001 och påbörjar rekryteringen av personal. Men i samma veva började gå dåligt för Artificial Life.

– Det var då Artificial Solutions tog form. Tanken med namnet var att skapa ett nära partnerskap med Artificial Life. Det var ett typiskt bubbelföretag som inte överlevde börskrisen. Vi ville inte utveckla teknik, och under hösten tecknade vi ett avtal med det tyska teknikbolaget Kiwilogic, ett bolag som vi köpte upp år 2006.

Bolaget hade två tunga år och han beskriver det som att bolaget fick ta den ena smällen efter den andra.

– Mellan 2001 och 2003 var det tungt, men vi tvekande egentligen inte någon gång. Vi klarade oss igenom krisen för att vi hade en återhållsam företagskultur. Vi började med en källarlokal, och folk som kom på besök fick sova över hemma oss mig och även äta där, säger Johan Åhlund.

Svensk-spanska Artificial Solution ökade omsättningen under 2007 till omkring 7 miljoner euro från drygt 4,7 miljoner euro 2006. I år räknar Johan Åhlund med att omsättning fördubblas.

Varför har ni så stort kontor i Barcelona?
– I Barcelona har vi ett lingvistisktcenter som står för kunskapen och strukturen bakom systemets intelligens. Det är lätt att hitta kompetens där för att många kan tänka sig att bo i Spanien. Det är även kostnadsfördelaktigt. I dag har vi närmare 80 anställda i Barcelona.

Bolaget har även kontor i Danmark, Storbritannien, Frankrike, Spanien, Tyskland och Madrid. Det har referenskunder som exempelvis Ikea, Skatteverket, Telenor, Eon, Malmö kommun och SAS.

Vilka har varit de viktiga milstolparna?
– Den första stora händelsen var när vi fick Ikea England som kund. Uppköpet av teknikbolaget Kiwilogic som vi genomförde under 2006. Den senaste stora händelsen är en stor affär med Slovenska skattemyndigheterna som avser en installation av personen ”fråga Vida”. Den senaste affären är värd en miljon euro.

Hur kommer det sig att de artificiella personerna har kvinnliga namn, och hur kommer man fram till namnen?
– Många kopplar samman support med tjejer. Det finns dock en Erik på skattemyndigheterna. På Ikea England röstades namnet Anna fram internt. De Slovenska skattemyndigheterna utlöste en tävling på webben och där vann namnet Vida.

Hur sparar man pengar med cso?
– Om vi tar Ikea som exempel har det 23 olika lösningar och närmare 50 000 samtal hanteras via den automatiskt kundservicen. Det sparar mellan 10 och 15 miljoner euro per år.

Varför har ni varit så anonyma?
– Det är säkert för att jag är smålänning. Först gör du och sen pratar du, säger Johan Åhlund skrattandes och fortsätter:

– Vi har växt snabbt, men fungerar fortfarande som en liten organisation med 20 anställda. Vi har haft så mycket fokus på att leverera till kund och har inte hunnit med det andra. Fram till nu har jag haft alla roller som vd, finanschef, säljchef, marknadschef och så vidare. Alla på bolaget har fått hoppa in och göra lite av varje. Nu håller vi på och bygger upp en organisation för 300 anställda.

Har du alltid vetat att du vill slå in på en internationell bana?
– Jag har alltid drömt om att få bo och jobba i olika länder. Jag hade hela tiden olika idéer om yrke som advokat eller läkare, men det var inte min grej, säger Johan Åhlund.

Hur ser du på konkurrensen?
– På varje marknad finns en konkurrent, men ingen med samma internationella dignitet som oss.

Vilket kapitalbehov har bolaget?
– Vi överväger att ta in kapital för att växa snabbare. Intresset för bolaget har varit stort bland investerare.

Hur ser du på börsnotering?
– Det är inget självändamål.

Vad tror du om mobila tjänster?
– Det är väldigt spännande. Trenden är att ta internet till mobilen. Vi ska lansera chatt via 3g i mobilen under året. Målet är att kunderna ska komma åt service via alla kanalerna.

Hur ser du på rekryteringsbehovet framöver?
– Vi kommer att behöva rekrytera mellan 50 och 60 anställda under året. Vi letar främst via personliga nätverk, headhunters och till viss del genom jobbannonser.

Bolaget ökade antalet anställda under 2007 till 130, varav 30 av dessa är verksamma på Stockholmskontoret. I slutet på år 2006 hade det närmare 81 anställda.

Vilken är er drömkund?
– Ha ha… vi har redan Ikea som kund. Men, andra tänkbara drömkunder är Citibank eller Dell.

Hur skulle du summera året som varit?
– Det har varit ett konsolideringsår med en tillväxt på 50 procent, vilket året innan var 80 procent. Vi har investerat i en säljorganisation, som ska ge resultat 2008.

Vilka framtidsvisioner har ni?
– I år växer vi organsikt med 80 procent och inte genom förvärv. Vi kommer att omsätta mellan 12 till 14 miljoner euro. Vi ska bygga upp en ordentlig ledningsorganisation och även dokumentera processer. Under året planerar vi även att öppna upp kontor i Slovenien och Japan.

Har du något råd till unga entreprenörer?
– Att vara en internationell entreprenör är inte lätt. Jag har fått betala ett högt pris. Jag har jobbat mellan 10 till 12 timmar per dag, sju dagar i veckan. Jag har förlorat mycket tid med familjen och barnen. Det finns inga genvägar utan det handlar om ihärdigt arbete och att vara uthållig.

Fakta

Namn: Johan Åhlund
Ålder: 44 år
Bor: I Barcelona
Utbildning: Redovisning på Handelshögskolan i Stockholm
Familj: Sambo och två barn
Språkkunskaper: Svenska, engelska, spanska, tyska, franska och lite ryska.
Favorit it-pryl: Det är min Blackberry
Läser bloggar: Inte mycket
Reser gärna till: Brasilien
Dricker gärna: Spanska viner.
Förebild: Ingvar Kamprad
Visste du att… Johan Åhlund har sålt dammsugare i Australien. 

  • 2001 - Startar bolaget. 9 anställda vid årets slut. Avtal med Kiwilogic, noll i omsättning
  • 2002 - Öppnar kontor i Barcelona, 10 anställda på bolaget, Omsatte 400 000 euro.
  • 2003 - 12 anställda på bolaget. Första projektet med Ikea England och fokus på CSO.. Omsatte 700 000 euro.
  • 2004 - 19 anställda i slutet på året. Tre andra Ikea länder fick ”fråga Anna”. Omsatte 1,6 miljoner euro.
  • 2005- 45 anställda i slutet på året. Rullar ut ”fråga Anna” till åtta andra Ikea länder. Utvecklade interaktiva guider för e-post. Öppnade kontor i Paris. Omsatte 2,6 miljoner euro.
  • 2006- 81 anställda i slutet på året. Resterande Ikea länder i världen får automatisk kundservice. Utveckling av det virtuellt röstsystem. Avtal med Slovenska skattemyndigheterna. Öppnade kontor i Madrid. Kan nu erbjuda CSO via alla kanaler. Omsatte 4,7 miljoner euro.
  • 2007 - 120 anställda i slutet på året. Öppnade kontor i London, Köpenhamn
    och Milano. Och omsatte 7 miljoner euro.
  • Svenska marknaden står för drygt 20 procent av omsättningen.
  • Bolaget har kunder i 21 länder.
  • Ikea har installerat 22 språklösningar hittills.